足袋

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ひささんも好いけれど、アスが太過ぎる……」

 仙台なかげまちの吉田屋という旅人宿兼下宿の奥二階で、そこからある学校へ通っている年の若い教師の客をつかまえて、ほっぺたの紅い宿の娘がそんなことを言って笑った。シとスと取違えたなまりのある仙台弁で。

 この田舎娘のからかい半分に言ったことは比佐をびっくりさせた。彼は自分の足に気がついた……堅く飛出した「つとわら」の肉に気がついた……怒ったような青筋に気がついた……彼の二の腕のあたりはまだまだかぼそい、生白いもので、これからようやく肉も着こうというところで有ったが、その身体の割合には、足だけはまるで別の物でも継ぎ合わせたように太くがんこに発達していた……彼はほんとうに喫驚した。

 散々歩いた足だ。一年あまりも心の暗い旅をつづけて、諸国の町々や、港や、海岸や、それから知らない山道などをくたびれるほど歩き廻った足だ。貧しい母を養おうとして、わずかな銭取のために毎日二里ほどずつも東京のまちの中を歩いて通ったこともある足だ。兄や叔父の入ったみけつかんの方へもよくひきずって行った足だ。歩いて歩いて、しまいにはどうにもこうにも前へ出なく成って了った足だ。日のあたった寝床の上に器械のように投出して、生きる望みもなく震えていた足だ……

 その足で、比佐は漸くこの仙台へたどり着いた。宿屋の娘にそれを言われるまでは実は彼自身にも気が着かなかった。

 ここへ来て比佐は初めて月給らしい月給にもありついた。東京から持って来たやなぎごうりにはろくな着物一枚入っていない。その中には洗いさらしたかすりひとえだの、中古で買求めて来たはかまなどがある。それでも母が旅の仕度だと言って、根気に洗濯したり、縫い返したりしてくれたものだ。比佐の教えに行く学校には沢山アメリカ人の教師も居て、皆なそろったなりをして出掛けて来る。なにがし大学を卒業して来たばかりのような若い亜米利加人の服装などはことに目につく。そういう中で、比佐は人並に揃った羽織袴も持っていなかった。月給の中から黒い背広を新規にあつらえて、降っても照ってもそれを着て学校へ通うことにした。しかし、その新調の背広を着て見ることすら、彼には初めてだ。

「どうかして、一度、白たびいて見たい」

 そんなことすら長い年月の間、非常なぜいたくな願いのように考えられていた。でも、白足袋ぐらいのことはかなえられる時が来た。

 比佐は名影町の宿屋を出て、うんさいぞこを一足買い求めてきた。足袋屋の小僧が木の型に入れて指先の形を好くしてくれたり、なめらかな石の上に折重ねて小さなつちでコンコンたたいてくれたりした、その白い新鮮な感じのする足袋のじ紙を引き切って、甲高な、ぶかっこうな足にあてがって見た。

「どうして、田舎娘だなんて、ほんとに馬鹿に成らない……人の足の太いところなんか、何時の間に見つけたんだろう……」

 醜いほど大きな足をそこへ投出しながら、言って見た。

 仙台で出来た同僚の友達は広瀬川の岸の方で比佐を待つ時だった。漸く貧しいものに願いが叶った。初めて白足袋を穿いて見た。それに軽い新しい麻裏ぞうりをも穿いた。彼は足に力を入れて、往来の土を踏みしめ踏みしめ、こおどりしながら若い友達の方へ急いだ。

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