或日の大石内蔵助

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 立てきったしょうじにはうららかな日の光がさして、さがたる老木の梅の影が、なんげんかのあかるみを、右の端から左の端まで画の如くあざやかに領している。元あさのたくみのかみ家来、当時ほそかわけに御預り中のおおいしくらのすけよしかつは、その障子をうしろにして、端然と膝を重ねたまま、さっきから書見に余念がない。書物は恐らく、細川家の家臣の一人が借してくれた三国誌の中の一冊であろう。

 九人一つ座敷にいるうちで、かたおかげんごえもんは、今し方かわやへ立った。はやみとうざえもんは、しもへ話しに行って、いまだにここへ帰らない。あとには、よしだちゅうざえもんはらそうえもんませきゅうだゆうおのでらじゅうないほりべやへえはざまきへえの六人が、障子にさしている日影も忘れたように、あるいは書見にふけったり、あるいは消息をしたためたりしている。その六人が六人とも、五十歳以上の老人ばかり揃っていたせいか、まだ春の浅い座敷の中は、肌寒いばかりにものしずかである。時たま、しわぶきの声をさせるものがあっても、それは、かすかにただよっている墨のにおいを動かすほどの音さえ立てない。

 くらのすけは、ふと眼を三国誌からはなして、遠い所を見るような眼をしながら、静に手をかたわらの火鉢の上にかざした。かなあみをかけた火鉢の中には、いけてある炭の底に、うつくしい赤いものが、かんがりと灰を照らしている。その火気を感じると、内蔵助の心には、安らかな満足の情が、今更のようにあふれて来た。丁度、去年のごくげつ十五日に、亡君のあだを復して、せんがくじへ引上げた時、彼みずから「あらたのし思いははるる身はすつる、うきよの月にかかる雲なし」と詠じた、その時の満足が帰って来たのである。

 あこうの城を退去して以来、二年に近い月日を、いかに彼は焦慮とかくさくとのうちに、ついやした事であろう。ややもすればはやり勝ちな、一党のかっきこうせいして、おもむろに機の熟するのを待っただけでも、なみたいていな骨折りではない。しかもしゅうかの放ったさいさくは、絶えず彼の身辺をうかがっている。彼はほうらつを装って、これらの細作の眼を欺くと共に、併せてまた、その放埓に欺かれた同志の疑惑をも解かなければならなかった。やましなまるやまの謀議の昔を思い返せば、当時の苦衷が再び心の中によみ返って来る。――しかし、もうすべては行く処へ行きついた。

 もし、まだ片のつかないものがあるとすれば、それは一党四十七人に対する、こうぎごさただけである。が、その御沙汰があるのも、いずれ遠い事ではないのに違いない。そうだ。すべては行く処へ行きついた。それも単に、復讐の挙がじょうじゅしたと云うばかりではない。すべてが、彼の道徳上の要求と、ほとんど完全に一致するような形式で成就した。彼は、事業を完成した満足を味ったばかりでなく、道徳を体現した満足をも、同時に味う事が出来たのである。しかも、その満足は、復讐の目的から考えても、手段から考えても、良心のやましさに曇らされる所は少しもない。彼として、これ以上の満足があり得ようか。……

 こう思いながら、くらのすけは眉をのべて、これも書見にんだのか、書物を伏せた膝の上へ、指で手習いをしていた吉田忠左衛門に、火鉢のこちらから声をかけた。

きょうは余程暖いようですな。」

「さようでございます。こうして居りましても、どうかすると、あまり暖いので、ねむけがさしそうでなりません。」

 内蔵助は微笑した。この正月の元旦に、とみのもりすけえもんが、三杯のとそに酔って、「今日も春恥しからぬ寝武士かな」と吟じた、その句がふと念頭に浮んだからである。句意も、よしかつが今感じている満足と変りはない。

「やはり本意をげたと云う、気のゆるみがあるのでございましょう。」

「さようさ。それもありましょう。」

 忠左衛門は、手もとのきせるをとり上げて、つつましく一服の煙を味った。煙は、早春の午後をわずかにくゆらせながら、明い静かさの中に、うす青く消えてしまう。

「こう云うのどかな日を送る事があろうとは、お互に思いがけなかった事ですからな。」

「さようでございます。手前も二度と、春に逢おうなどとは、夢にも存じませんでした。」

「我々は、よくよく運のよいものと見えますな。」

 二人は、満足そうに、眼で笑い合った。――もしこの時、良雄のうしろの障子に、影法師が一つ映らなかったなら、そうして、その影法師が、障子のひきてへ手をかけると共に消えて、その代りに、早水藤左衛門の逞しい姿が、座敷の中へはいって来なかったなら、良雄はいつまでも、快い春の日の暖さを、その誇らかな満足の情と共に、味わう事が出来たのであろう。が、現実は、血色の良い藤左衛門の両頬に浮んでいる、ゆたかな微笑と共に、遠慮なく二人の間へはいって来た。が、彼等は、勿論それには気がつかない。

だいぶしもは、賑かなようですな。」

 忠左衛門は、こう云いながら、またたばこを一服吸いつけた。

「今日の当番は、でんえもん殿ですから、それで余計話がはずむのでしょう。片岡なども、今し方あちらへ参って、そのまま坐りこんでしまいました。」

「道理こそ、遅いと思いましたよ。」

 忠左衛門は、煙にむせて、苦しそうに笑った。すると、しきりに筆を走らせていた小野寺十内が、何かと思ったけしきで、ちょいと顔をあげたが、すぐまた眼を紙へ落して、せっせとあとを書き始める。これは恐らく、京都の妻女へ送る消息でも、したためていたものであろう。――内蔵助も、まなじりしわを深くして、笑いながら、

「何か面白い話でもありましたか。」

「いえ。あいかわらずの無駄話ばかりでございます。もっとも先刻、ちかまつじんざぶろうの話を致した時には、伝右衛門殿なぞも、眼に涙をためて、聞いて居られましたが、そのほかは――いや、そう云えば、面白い話がございました。我々がきら殿を討取って以来、江戸中に何かとあだうちじみた事がはやるそうでございます。」

「ははあ、それは思いもよりませんな。」

 忠左衛門は、けげんな顔をして、藤左衛門を見た。相手は、この話をして聞かせるのが、なぜか非常に得意らしい。

「今も似よりの話を二つ三つ聞いて来ましたが、中でもおかしかったのは、みなみはっちょうぼりみなとちょう辺にあった話です。何でも事の起りは、あのかいわいの米屋の亭主が、風呂屋で、隣同志の紺屋の職人と喧嘩をしたのですな。どうせ起りは、湯がはねかったとか何とか云う、つまらない事からなのでしょう。そうして、そのあげくに米屋の亭主の方が、紺屋の職人に桶で散々なぐられたのだそうです。すると、米屋のでっちが一人、それを遺恨に思って、くれがたその職人の外へ出る所を待伏せて、いきなりかぎを向うの肩へ打ちこんだと云うじゃありませんか。それも「主人のかたき、思い知れ」と云いながら、やったのだそうです。……」

 藤左衛門は、手真似をしながら、笑い笑い、こう云った。

「それはまた乱暴至極ですな。」

「職人の方は、おおけがをしたようです。それでも、近所の評判は、そのでっちの方がいと云うのだから、不思議でしょう。そのほかまだそのとおりちょう三丁目にも一つ、しんこうじまちの二丁目にも一つ、それから、もう一つはどこでしたかな。とにかく、諸方にあるそうです。それが皆、我々の真似だそうだから、おかしいじゃありませんか。」

 藤左衛門と忠左衛門とは、顔を見合せて、笑った。復讐の挙が江戸の人心に与えた影響を耳にするのは、どんなさじにしても、快いに相違ない。ただ一人くらのすけだけは、僅に額へ手を加えたまま、つまらなそうな顔をして、黙っている。――藤左衛門の話は、彼の心の満足に、かすかながら妙な曇りを落させた。と云っても、勿論彼が、彼のした行為のあらゆる結果に、責任を持つ気でいた訳ではない。彼等が復讐の挙を果して以来、江戸中に仇討が流行した所で、それはもとより彼の良心とふうばぎゅうなのが当然である。しかし、それにも関らず、彼の心からは、今までの春のぬくもりが、幾分か減却したような感じがあった。

 事実を云えば、その時の彼は、単に自分たちのした事の影響が、意外な所まで波動したのに、いささか驚いただけなのである。が、ふだんの彼なら、藤左衛門や忠左衛門と共に、笑ってすませる筈のこの事実が、その時の満足しきった彼の心には、ふと不快な種をく事になった。これは恐らく、彼の満足が、暗々のうちに論理とはいちして、彼の行為とその結果のすべてとを肯定するほど、虫の好い性質を帯びていたからであろう。勿論当時の彼の心には、こう云うかいぼうてきな考えは、少しもはいって来なかった。彼はただ、しゅんぷうの底に一脈のひれいの気を感じて、何となく不愉快になっただけである。

 しかし、くらのすけの笑わなかったのは、格別二人の注意を惹かなかったらしい。いや、人の好い藤左衛門の如きは、彼自身にとってこの話が興味あるように、内蔵助にとっても興味があるものと確信して疑わなかったのであろう。それでなければ、彼は、更に自身しもへ赴いて、当日の当直だった細川家の家来、堀内伝右衛門を、わざわざこちらへつれて来などはしなかったのに相違ない。所が、万事にまめな彼は、忠左衛門をかえりみて、「伝右衛門殿をよんで来ましょう。」とか何とか云うと、早速隔てのふすまをあけて、気軽く下の間へ出向いて行った。そうして、ほどなく、見た所からぶこつらしい伝右衛門を伴なって、あいかわらずの微笑をたたえながら、とくとくとして帰って来た。

「いや、これは、とんだ御足労を願って恐縮でございますな。」

 忠左衛門は、伝右衛門の姿を見ると、よしかつに代って、微笑しながらこう云った。伝右衛門の素朴で、しんそつな性格は、お預けになって以来、つとに彼と彼等との間を、こきゅうのような温情でつないでいたからである。

はやみうじが是非こちらへ参れと云われるので、御邪魔とは思いながら、まかり出ました。」

 伝右衛門は、座につくと、太い眉毛を動かしながら、日にやけた頬の筋肉を、今にも笑い出しそうに動かして、万遍なく一座を見廻した。これにつれて、書物を読んでいたのも、筆を動かしていたのも、皆それぞれあいさつをする。内蔵助もやはり、いんぎんに会釈をした。ただその中でいささか滑稽の観があったのは、読みかけた太平記を前に置いて、眼鏡をかけたまま、居眠りをしていた堀部弥兵衛が、眼をさますが早いか、慌ててその眼鏡をはずして、丁寧に頭を下げたようすである。これにはさすがな間喜兵衛も、よくよくおかしかったものと見えて、かたわらついたての方を向きながら、苦しそうな顔をして笑をこらえていた。

「伝右衛門殿も老人はお嫌いだと見えて、とかくこちらへはおいでになりませんな。」

 内蔵助は、いつに似合わない、なめらかな調子で、こう云った。幾分か乱されはしたものの、まだ彼の胸底には、さっきの満足の情が、暖く流れていたからであろう。

「いや、そう云う訳ではございませんが、何かとあちらのかたがたに引とめられて、ついそのまま、話しこんでしまうのでございます。」

「今もうけたまわれば、だいぶ面白い話が出たようでございますな。」

 忠左衛門も、かたわらから口をはさんだ。

「面白い話――と申しますと……」

「江戸中であだうちの真似事がはやると云う、あの話でございます。」

 藤左衛門は、こう云って、伝右衛門とくらのすけとを、にこにこしながら、等分に見比べた。

「はあ、いや、あの話でございますか。人情と云うものは、実に妙なものでございます。御一同の忠義に感じると、町人百姓までそう云う真似がして見たくなるのでございましょう。これで、どのくらいじだらくなじょうげの風俗が、改まるかわかりません。やれじょうるりの、やれ歌舞伎のと、見たくもないものばかりはやっている時でございますから、丁度よろしゅうございます。」

 会話の進行は、また内蔵助にとって、面白くない方向へ進むらしい。そこで、彼は、わざと重々しい調子で、ひげの辞を述べながら、たくみにその方向を転換しようとした。

「手前たちの忠義をおめ下さるのはありがたいが、手前ひとりの量見では、お恥しい方が先に立ちます。」

 こう云って、一座を眺めながら、

「何故かと申しますと、赤穂一藩に人も多い中で、御覧の通りここに居りまするものは、皆しょうしんものばかりでございます。もっとも最初は、おくのしょうげんなどと申すばんがしらも、何かと相談にのったものでございますが、中ごろから量見を変え、ついに同盟を脱しましたのは、心外と申すよりほかはございません。そのほか、しんどうげんしろうかわむらでんびょうえこやまげんござえもんなどは、原惣右衛門より上席でございますし、ささこざえもんなども、吉田忠左衛門より身分は上でございますが、皆一挙が近づくにつれて、変心致しました。その中には、手前の親族の者もございます。して見ればお恥しい気のするのも無理はございますまい。」

 一座の空気は、内蔵助のこのことばと共に、今までの陽気さをなくなして、急にまじめな調子を帯びた。この意味で、会話は、彼の意図通り、方向を転換したと云っても差支えない。が、転換した方向が、果して内蔵助にとって、愉快なものだったかどうかは、おのずからまた別な問題である。

 彼の述懐を聞くと、まず早水藤左衛門は、両手にこしらえていたげんこつを、二三度膝の上にこすりながら、

きゃつらは皆、揃いも揃ったにんちくしょうばかりですな。一人として、武士のかざかみにも置けるような奴は居りません。」

「さようさ。それもたかたぐんべえなどになると、畜生より劣っていますて。」

 忠左衛門は、眉をあげて、賛同を求めるように、堀部弥兵衛を見た。こうがいかの弥兵衛は、もとより黙っていない。

「引き上げの朝、きゃつった時には、唾を吐きかけても飽き足らぬと思いました。何しろのめのめと我々の前へつらをさらした上に、御ほんもうを遂げられ、大慶の至りなどと云うのですからな。」

「高田も高田じゃが、おやまだしょうざえもんなどもしようのないたわけ者じゃ。」

 間瀬久太夫が、誰に云うともなくこう云うと、原惣右衛門や小野寺十内も、やはり口をひとしくして、はいめいの徒を罵りはじめた。寡黙な間喜兵衛でさえ、口こそきかないが、しらが頭をうなずかせて、一同の意見に賛同の意を表した事は、どどある。

「何に致せ、御一同のような忠臣と、一つ藩に、さようなやからろうとは、考えられも致しませんな。さればこそ、武士はもとより、町人百姓まで、いぬざむらいろくぬすびとのとあっこうを申してるようでございます。おかばやしもくのすけ殿なども、昨年切腹こそ致されたが、やはり親類縁者が申し合せて、つめばらを斬らせたのだなどと云う風評がございました。またよしんばそうでないにしても、かような場合に立ち至って見れば、その汚名も受けずにはられますまい。まして、余人はなおさらの事でございます。これは、あだうちの真似事を致すほど、義に勇みやすい江戸の事と申し、かつはかねがね御一同のおいきどおりもある事と申し、さような輩を斬ってすてるものが出ないとも、限りませんな。」

 伝右衛門は、ひとごととは思われないようなようすで、昂然とこう云い放った。この分では、誰よりも彼自身が、その斬り捨ての任に当り兼ねない勢いである。これにせんどうされた吉田、原、早水、堀部などは、皆一種の興奮を感じたように、いよいよ手ひどく、乱臣賊子をばさつしにかかった。――が、その中にただ一人、大石内蔵助だけは、両手を膝の上にのせたまま、いよいよつまらなそうな顔をして、だんだん口数をへらしながら、ぼんやり火鉢の中を眺めている。

 彼は、彼の転換した方面へ会話が進行した結果、変心した故朋輩の代価で、彼等の忠義がますますめそやされていると云う、新しい事実を発見した。そうして、それと共に、彼の胸底を吹いていた春風は、再び幾分のぬくもりを減却した。勿論彼が背盟の徒のために惜んだのは、単に会話の方向を転じたかったためばかりではない、彼としては、実際彼等の変心を遺憾とも不快とも思っていた。が、彼はそれらの不忠の侍をも、憐みこそすれ、憎いとは思っていない。人情のこうはいも、せこの転変も、つぶさに味って来た彼のまなこから見れば、彼等の変心の多くは、自然すぎるほど自然であった。もししんそつと云うことばが許されるとすれば、気の毒なくらい真率であった。従って、彼は彼等に対しても、終始寛容の態度を改めなかった。まして、復讐の事の成った今になって見れば、彼等に与う可きものは、ただびんしょうが残っているだけである。それを世間は、殺しても猶飽き足らないように、思っているらしい。何故我々を忠義の士とするためには、彼等をにんちくしょうとしなければならないのであろう。我々と彼等との差は、存外大きなものではない。――江戸の町人に与えた妙な影響を、前に快からず思ったくらのすけは、それとはややちがった意味で、今度は背盟の徒が蒙った影響を、伝右衛門によって代表された、天下の公論の中に看取した。彼が苦い顔をしたのも、決して偶然ではない。

 しかし、内蔵助の不快は、まだこの上に、最後の仕上げを受ける運命を持っていた。

 彼の無言でいるのを見た伝右衛門は、おおかたそれを彼らしい謙譲な心もちの結果とでも、推測したのであろう。いよいよ彼の人柄に敬服した。その敬服さ加減をひれきするために、この朴直なひござむらいは、無理に話頭を一転すると、たちまち内蔵助の忠義に対する、盛な歎賞の辞をならべはじめた。

「過日もさる物識りから承りましたが、もろこしの何とやら申す侍は、炭を呑んでおしになってまでも、主人のあだをつけ狙ったそうでございますな。しかし、それは内蔵助殿のように、心にもないほうらつをつくされるよりは、まだまだ苦しくないほうではございますまいか。」

 伝右衛門は、こう云う前置きをして、それから、内蔵助がらんこうを尽した一年前のいつぶんを、長々としゃべり出した。たかおあたごの紅葉狩も、ようきょうの彼には、どのくらいつらかった事であろう。しまばらぎおんの花見のえんも、苦肉の計に耽っている彼には、苦しかったのに相違ない。……

「承れば、その頃京都では、大石かるくてはりぬきいしなどと申す唄も、はやりました由を聞き及びました。それほどまでに、天下を欺きおおせるのは、よくよくの事でなければ出来ますまい。先頃あまのやざえもん様が、沈勇だと御賞美になったのも、至極道理な事でございます。」

「いや、それほど何も、大した事ではございません。」内蔵助は、ふしょうぶしょうに答えた。

 その人にたかぶらない態度が、伝右衛門にとっては、物足りないと同時に、一層の奥床しさを感じさせたと見えて、今まで内蔵助の方を向いていた彼は、永年京都きんばんをつとめていた小野寺十内の方へ向きを換えると、ますます、熱心に推服の意をもらし始めた。その子供らしい熱心さが、一党の中でも通人の名の高い十内には、おかしいと同時に、かわいかったのであろう。彼は、すなおに伝右衛門の意をむかえて、当時内蔵助がきゅうかさいさくを欺くために、ころもをまとってますやゆうぎりのもとへ通いつめた話を、事明細に話して聞かせた。

「あの通り真面目な顔をしているくらのすけが、当時は里げしきと申す唄を作った事もございました。それがまた、中々評判で、くるわ中どこでもうたわなかった所は、なかったくらいでございます。そこへ当時の内蔵助の風俗が、墨染のころもすがたで、あの祇園の桜がちる中を、うきさま浮さまとそやされながら、酔って歩くと云うのでございましょう。里げしきの唄がはやったり、内蔵助の濫行も名高くなったりしたのは、少しも無理はございません。何しろ夕霧と云い、うきはしと云い、島原やしゅもくまちの名高いたゆうたちでも、内蔵助と云えば、下にも置かぬように扱うと云う騒ぎでございましたから。」

 内蔵助は、こう云う十内の話を、殆ど侮蔑されたような心もちで、にがにがしく聞いていた。と同時にまた、昔のほうらつの記憶を、思い出すともなく思い出した。それは、彼にとっては、不思議なほど色彩のあざやかな記憶である。彼はその思い出の中に、ながろうそくの光を見、きゃらの油の匂を嗅ぎ、かがぶしの三味線のを聞いた。いや、今十内が云った里げしきの「さすが涙のばらばら袖に、こぼれて袖に、露のよすがのうきつとめ」と云う文句さえ、しゅんきゅうの中からぬけ出したような、夕霧や浮橋のなまめかしい姿と共に、歴々と心中に浮んで来た。如何に彼は、この記憶の中に出没するあらゆる放埓の生活を、思い切って受用した事であろう。そうしてまた、如何に彼は、その放埓の生活の中に、復讐の挙を全然忘却したたいとうたる瞬間を、味った事であろう。彼はおのれを欺いて、この事実を否定するには、余りに正直な人間であった。勿論この事実が不道徳なものだなどと云う事も、人間性に明な彼にとって、夢想さえ出来ない所である。従って、彼の放埓のすべてを、彼の忠義を尽す手段として激賞されるのは、不快であると共に、うしろめたい。

 こう考えている内蔵助が、そのいわゆるようきょうくにくの計をめられて、にがい顔をしたのに不思議はない。彼は、再度の打撃をうけて僅に残っていた胸間のしゅんぷうが、見る見る中に吹きつくしてしまった事を意識した。あとに残っているのは、一切の誤解に対する反感と、その誤解を予想しなかった彼自身の愚に対する反感とが、うすら寒く影をひろげているばかりである。彼の復讐の挙も、彼の同志も、最後にまた彼自身も、多分このまま、勝手な賞讃の声と共に、後代まで伝えられる事であろう。――こう云う不快な事実と向いあいながら、彼は火の気のうすくなった火鉢に手をかざすと、伝右衛門の眼をさけて、情なさそうにため息をした。


       ―――――――――――――――――――――――――


 それから何分かののちである。かわやへ行くのにかこつけて、座をはずして来た大石内蔵助は、独り縁側の柱によりかかって、寒梅の老木が、古庭のこけと石との間に、てきれきたる花をつけたのを眺めていた。日の色はもううすれ切って、植込みの竹のかげからは、早くもたそがれがひろがろうとするらしい。が、障子の中では、あいかわらず面白そうな話声がつづいている。彼はそれを聞いている中に、おのずからな一味の哀情が、おもむろに彼をつつんで来るのを意識した。このかすかな梅の匂につれて、さえ返る心の底へしみ透って来る寂しさは、この云いようのない寂しさは、一体どこから来るのであろう。――内蔵助は、青空にぞうがんをしたような、堅くつめたい花を仰ぎながら、いつまでもじっとたたずんでいた。

(大正六年八月十五日)

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