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 目のあらいすだれが、入口にぶらさげてあるので、往来のようすは仕事場にいても、よく見えた。きよみずへ通う往来は、さっきから、人通りが絶えない。こんくをかけたほうしが通る。つぼしょうぞくをした女が通る。そのあとからは、めずらしく、あめうしかせたあじろぐるまが通った。それが皆、まばらがますだれの目を、右からも左からも、来たかと思うと、通りぬけてしまう。その中で変らないのは、午後の日が暖かに春をあぶっている、狭い往来の土の色ばかりである。

 その人の往来を、仕事場の中から、何と云う事もなく眺めていた、一人のあおざむらいが、この時、ふと思いついたように、あるじすえものつくりへ声をかけた。

あいかわらずかんのんさまへ参詣する人が多いようだね。」

「左様でございます。」

 すえものつくりは、仕事に気をとられていたせいか、少し迷惑そうに、こう答えた。が、これは眼の小さい、鼻の上を向いた、どこかひょうきんな所のある老人で、顔つきにもようすにも、悪気らしいものは、みじんもない。着ているのは、あさかたびらであろう。それにえたもみえぼしをかけたのが、この頃評判の高いとばそうじょうの絵巻の中の人物を見るようである。

「私も一つ、にっさんでもして見ようか。こう、うだつが上らなくちゃ、やりきれない。」

ごじようだんで。」

「なに、これで善い運がさずかるとなれば、私だって、信心をするよ。日参をしたって、さんろうをしたって、そうとすれば、安いものだからね。つまり、神仏を相手に、一商売をするようなものさ。」

 青侍は、年相応なうわちょうしなもの言いをして、下唇をめながら、きょろきょろ、仕事場の中を見廻した。――たけやぶうしろにして建てた、わらぶきのあばらだから、中は鼻がつかえるほど狭い。が、簾の外の往来が、目まぐるしく動くのに引換えて、ここでは、かめでもへいしでも、皆あかちゃけたかわらけはだをのどかな春風に吹かせながら、百年も昔からそうしていたように、ひっそりかんと静まっている。どうやらこの家のむねばかりは、つばめさえも巣を食わないらしい。……

 おきなが返事をしないので、青侍はまた語をいだ。

「おじいさんなんぞも、この年までには、随分いろんな事を見たり聞いたりしたろうね。どうだい。観音様は、ほんとうに運を授けて下さるものかね。」

「左様でございます。昔は折々、そんな事もあったように聞いて居りますが。」

「どんな事があったね。」

「どんな事と云って、そう一口には申せませんがな。――しかし、あなたがたは、そんな話をお聞きなすっても、格別面白くもございますまい。」

「可哀そうに、これでも少しはしんじんぎのある男なんだぜ。いよいよ運が授かるとなれば、あすにも――」

「信心気でございますかな。商売気でございますかな。」

 おきなは、めじりしわをよせて笑った。ねていた土が、つぼの形になったので、やっと気が楽になったと云う調子である。

「神仏の御考えなどと申すものは、あなたがたくらいのお年では、中々わからないものでございますよ。」

「それはわからなかろうさ。わからないから、お爺さんに聞くんだあね。」

「いやさ、神仏が運をお授けになる、ならないと云う事じゃございません。そのお授けになる運の善し悪しと云う事が。」

「だって、授けて貰えばわかるじゃないか。善い運だとか、悪い運だとか。」

「それが、どうも貴方がたには、ちとおわかりになり兼ねましょうて。」

「私には運の善し悪しより、そう云う理窟の方がわからなそうだね。」

 日が傾き出したのであろう。さっきから見ると、往来へ落ちる物の影が、心もち長くなった。その長い影をひきながら、かしらおけをのせた物売りの女が二人、簾の目を横に、通りすぎる。一人は手に宿へのみやげらしい桜の枝を持っていた。

「今、西のいちで、うみそみせを出している女なぞもそうでございますが。」

「だから、私はさっきから、お爺さんの話を聞きたがっているじゃないか。」

 二人は、暫くの間、黙った。青侍は、爪であごのひげを抜きながら、ぼんやり往来を眺めている。貝殻のように白く光るのは、おおかたさっきの桜の花がこぼれたのであろう。

「話さないかね。お爺さん。」

 やがて、眠そうな声で、青侍が云った。

「では、御免を蒙って、一つ御話し申しましょうか。また、いつもの昔話でございますが。」

 こう前置きをして、すえものつくりの翁は、おもむろに話し出した。日の長い短いも知らない人でなくては、話せないような、悠長な口ぶりで話し出したのである。

「もうかれこれ三四十年前になりましょう。あの女がまだ娘の時分に、このきよみずの観音様へ、がんをかけた事がございました。どうぞ一生安楽に暮せますようにと申しましてな。何しろ、その時分は、あの女もたった一人のおふくろにしにわかれた後で、それこそにちにちの暮しにも差支えるような身の上でございましたから、そう云うがんをかけたのも、まんざら無理はございません。

「死んだおふくろと申すのは、もとはくしゅしゃみこで、一しきりは大そうはやったものでございますが、きつねを使うと云ううわさを立てられてからは、めっきり人も来なくなってしまったようでございます。これがまた、白あばたの、年に似合わず水々しい、大がらな婆さんでございましてな、何さま、あのようすじゃ、狐どころか男でも……」

「おふくろの話よりは、その娘の話の方を伺いたいね。」

「いや、これは御挨拶で。――そのおふくろが死んだので、後は娘一人のせ腕でございますから、いくらかせいでも、くらしの立てられようがございませぬ。そこで、あのきりょうのよい、りはつものの娘が、おこもりをするにも、つづれ故に、あたりへ気がひけると云う始末でございました。」

「へえ。そんなにい女だったかい。」

「左様でございます。気だてと云い、顔と云い、手前の欲目では、まずどこへ出しても、恥しくないと思いましたがな。」

「惜しい事に、昔さね。」

 青侍は、色のさめた藍のすいかんの袖口を、ちょいとひっぱりながら、こんな事を云う。翁は、笑声を鼻から抜いて、またゆっくり話しつづけた。うしろの竹籔では、しきりうぐいすが啼いている。

「それが、さんしちにちの間、お籠りをして、今日が満願と云うに、ふと夢を見ました。何でも、同じおどうまいっていた連中の中に、背むしのぼうずが一人いて、そいつが何かだらにのようなものを、くどくどしていたそうでございます。大方それが、気になったせいでございましょう。うとうと眠気がさして来ても、その声ばかりは、どうしても耳をはなれませぬ。とんと、縁の下でみみずでも鳴いているような心もちで――すると、その声が、いつの間にやら人間のことばになって、『ここから帰る路で、そなたに云いよる男がある。その男の云う事を聞くがよい。』と、こう聞えると申すのでございますな。

「はっと思って、眼がさめると、坊主はやっぱりだらにざんまいでございます。が、何と云っているのだか、いくら耳を澄ましても、わかりませぬ。その時、何気なく、ひょいと向うを見ると、じょうやとうのぼんやりした明りで、観音様の御顔が見えました。日頃おがみなれた、たんごんみみょうの御顔でございますが、それを見ると、不思議にもまた耳もとで、『その男の云う事を聞くがよい。』と、誰だか云うような気がしたそうでございます。そこで、娘はそれを観音様のおつげだと、いちずに思いこんでしまいましたげな。」

「はてね。」

「さて、夜がふけてから、御寺を出て、だらだら下りの坂路を、五条へくだろうとしますと、案のじょううしろから、男が一人抱きつきました。丁度、春さきの暖い晩でございましたが、あいにくの暗で、相手の男の顔も見えなければ、着ている物などは、なおの事わかりませぬ。ただ、ふり離そうとする拍子に、手が向うのくちひげにさわりました。いやはや、とんだ時が、まんがんの夜に当ったものでございます。

「その上、相手は、名をかれても、名を申しませぬ。所を訊かれても、所を申しませぬ。ただ、云う事を聞けと云うばかりで、坂下の路を北へ北へ、抱きすくめたまま、引きずるようにして、つれて行きます。泣こうにも、わめこうにも、まるで人通りのない時分なのだから、仕方がございませぬ。」

「ははあ、それから。」

「それから、とうとうやさかでらの塔の中へ、つれこまれて、その晩はそこですごしたそうでございます。――いや、そのへんの事なら、何も年よりの手前などが、わざわざ申し上げるまでもございますまい。」

 おきなは、まためじりしわをよせて、笑った。往来の影は、いよいよ長くなったらしい。吹くともなく渡る風のせいであろう、そこここに散っている桜の花も、いつの間にかこっちへ吹きよせられて、今では、雨落ちの石の間に、点々と白い色をこぼしている。

「冗談云っちゃいけない。」

 青侍は、思い出したように、あごのひげを抜き抜き、こう云った。

「それで、もうおしまいかい。」

「それだけなら、何もわざわざお話し申すがものはございませぬ。」おきなは、やはりつぼをいじりながら、「夜があけると、その男が、こうなるのも大方すくせの縁だろうから、とてもの事にみょうとになってくれと申したそうでございます。」

「成程。」

「夢の御告げでもないならともかく、娘は、観音様のおおぼしめし通りになるのだと思ったものでございますから、とうとうかぶりたてにふりました。さてかたばかりのさかずきごとをすませると、まず、当座の用にと云って、塔の奥から出して来てくれたのがあやを十ぴきに絹を十疋でございます。――このまねばかりは、いくらあなたにもちとむずかしいかも存じませんな。」

 青侍は、にやにや笑うばかりで、返事をしない。鶯も、もう啼かなくなった。

「やがて、男は、日のくれに帰ると云って、娘一人をるすいに、あわただしくどこかへ出て参りました。そのあとの淋しさは、また一倍でございます。いくら利発者でも、こうなると、さすがに心細くなるのでございましょう。そこで、心晴らしに、なにげなく塔の奥へ行って見ると、どうでございましょう。綾や絹はおろかな事、珠玉とかさきんとか云うかねめの物が、かわごに幾つともなく、並べてあると云うじゃございませぬか。これにはああ云う気丈な娘でも、思わずとむねをついたそうでございます。

「物にもよりますが、こんなたからを持っているからは、もううたがいはございませぬ。ひはぎでなければ、ものとりでございます。――そう思うと、今まではただ、さびしいだけだったのが、急に、怖いのも手伝って、何だかかたときもこうしては、いられないような気になりました。何さま、悪くほうめんの手にでもかかろうものなら、どんな目にうかも知れませぬ。

「そこで、逃げ場をさがす気で、急いで戸口の方へ引返そうと致しますと、誰だか、かわごうしろから、しわがれた声で呼びとめました。何しろ、人はいないとばかり思っていた所でございますから、驚いたの驚かないのじゃございませぬ。見ると、人間ともなまこともつかないようなものが、砂金の袋を積んだ中に、まるくなって、坐って居ります。――これが目くされの、しわだらけの、腰のまがった、背の低い、六十ばかりのあまほうしでございました。しかも娘のおもわくを知ってか知らないでか、ひざで前へのり出しながら、見かけによらないねこなでごえで、初対面のあいさつをするのでございます。

「こっちは、それ所のさわぎではないのでございますが、何しろ逃げようと云うたくみをけどられなどしては大変だと思ったので、しぶしぶかわごの上にひじをつきながら心にもない世間話をはじめました。どうも話のようすでは、この婆さんが、今まであの男のみずしか何かつとめていたらしいのでございます。が、男の商売の事になると、妙に一口も話しませぬ。それさえ、娘の方では、気になるのに、そのあまがまた、少し耳が遠いと来ているものでございますから、一つ話を何度となく、云い直したり聞き直したりするので、こっちはもう泣き出したいほど、気がじれます。――

「そんな事が、かれこれひるまでつづいたでございましょう。すると、やれ清水の桜が咲いたの、やれ五条のはしぶしんが出来たのと云っているうちに、幸い、年のかげんか、この婆さんが、そろそろいねむりをはじめました。一つは娘の返答が、はかばかしくなかったせいもあるのでございましょう。そこで、娘は、折を計って、相手の寝息をうかがいながら、そっと入口までって行って、戸を細目にあけて見ました。外にも、いい案配に、人のけはいはございませぬ。――

「ここでそのまま、逃げ出してしまえば、何事もなかったのでございますが、ふとけさ貰った綾と絹との事を思い出したので、それを取りに、またそっとかわごの所まで帰って参りました。すると、どうした拍子か、砂金の袋にけつまずいて、思わず手が婆さんのひざにさわったから、たまりませぬ。尼の奴め驚いて眼をさますと、暫くはただ、あっけにとられて、いたようでございますが、急に気ちがいのようになって、娘の足にかじりつきました。そうして、半分泣き声で、早口に何かしゃべり立てます。切れ切れに、ことばが耳へはいる所では、万一娘に逃げられたら、自分がどんなひどい目に遇うかも知れないと、こう云っているらしいのでございますな。が、こっちもここにいては命にかかわると云う時でございますから、元よりそんな事に耳をかす訳がございませぬ。そこで、とうとう、女同志のつかみ合がはじまりました。

「打つ。る。砂金の袋をなげつける。――はりに巣を食ったねずみも、落ちそうな騒ぎでございます。それに、こうなると、死物狂いだけに、婆さんの力も、ばかには出来ませぬ。が、そこは年のちがいでございましょう。間もなく、娘が、綾と絹とをこわきにかかえて、息を切らしながら、塔の戸口をこっそり、忍び出た時には、あまはもう、口もきかないようになって居りました。これは、あとで聞いたのでございますが、しがいは、鼻から血を少し出して、頭から砂金を浴びせられたまま、薄暗い隅の方に、あおむけになって、ていたそうでございます。

「こっちはやさかでらを出ると、ちょうかの多い所は、さすがに気がさしたと見えて、五条きょうごく辺のしりびとの家をたずねました。この知人と云うのも、その日暮しの貧乏人なのでございますが、絹の一疋もやったからでございましょう、湯を沸かすやら、かゆを煮るやら、いろいろけいえいしてくれたそうでございます。そこで、娘もようやく、ほっと一息つく事が出来ました。」

「私も、やっと安心したよ。」

 あおざむらいは、帯にはさんでいたおおぎをぬいて、すだれの外の夕日を眺めながら、それを器用に、ぱちつかせた。その夕日の中を、今しがたはくちょうが五六人、騒々しく笑い興じながら、通りすぎたが、影はまだ往来に残っている。……

「じゃそれでいよいよけりがついたと云う訳だね。」

「所が」おきなおおぎょうに首を振って、「そのしりびとの家に居りますと、急に往来の人通りがはげしくなって、あれを見い、あれを見いと、ののしり合う声が聞えます。何しろ、うしろぐらい体ですから、娘はまた、胸を痛めました。あのものとりが仕返ししにでも来たものか、さもなければ、けびいしおってがかかりでもしたものか、――そう思うともう、おちおち、かゆすすっても居られませぬ。」

「成程。」

「そこで、戸のすきまから、そっと外を覗いて見ると、見物のなんにょの中を、ほうめんが五六人、それにかどのおさが一人ついて、物々しげに通りました。それからその連中にかこまれて、縄にかかった男が一人、所々けた水干を着てえぼしもかぶらず、曳かれて参ります。どうも物盗りを捕えて、これからそのすみかへ、じつろくをしに行く所らしいのでございますな。

「しかも、その物盗りと云うのが、ゆうべ、五条の坂で云いよった、あの男だそうじゃございませぬか。娘はそれを見ると、何故か、涙がこみ上げて来たそうでございます。これは、当人が、手前に話しました――何も、その男にれていたの、どうしたのと云う訳じゃない。が、そのなわめをうけた姿を見たら、急に自分で、自分がいじらしくなって、思わず泣いてしまったと、まあこう云うのでございますがな。まことにその話を聞いた時には、手前もつくづくそう思いましたよ――」

「何とね。」

「観音様へがんをかけるのも考え物だとな。」

「だが、おじいさん。その女は、それから、どうにかやって行けるようになったのだろう。」

「どうにか所か、今では何不自由ない身の上になって居ります。その綾や絹を売ったのをもとに致しましてな。観音様も、これだけは、御約束をおちがえになりません。」

「それなら、そのくらいな目に遇っても、結構じゃないか。」

 外の日の光は、いつの間にか、黄いろく夕づいた。その中を、風だった竹籔の音が、かすかながらそこここから聞えて来る。往来の人通りも、暫くはとだえたらしい。

「人を殺したって、物盗りの女房になったって、する気でしたんでなければ仕方がないやね。」

 青侍は、扇を帯へさしながら、立上った。おきなも、もうひさげの水で、泥にまみれた手を洗っている――二人とも、どうやら、暮れてゆく春の日と、相手の心もちとに、物足りない何ものかを、感じてでもいるようなようすである。

「とにかく、その女は仕合せ者だよ。」

「御冗談で。」

「まったくさ。お爺さんも、そう思うだろう。」

「手前でございますか。手前なら、そう云う運はまっぴらでございますな。」

「へええ、そうかね。私なら、二つ返事で、さずけて頂くがね。」

「じゃ観音様を、御信心なさいまし。」

「そうそう、あすから私も、おこもりでもしようよ。」

(大正五年十二月)

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